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Cerveza craft en California (parte 1)

16 de diciembre, 2010

Publicado en: Columna Internacional

Usando la experiencia de lo vivido –y bebido– en Chile y el soleado estado norteamericano, Kevin Szot pone en la balanza ambas realidades. A continuación, lecciones, comparaciones y hasta una visión de lo que puede pasar en suelo nacional.

Hace 30 ó 40 años, California era la cuna del resurgimiento de la cerveza artesanal estadounidense y hasta hoy sigue siendo una inspiración para muchos emprendedores cerveceros en todo el mundo. Como un concepto de negocio ya consolidado, es interesante mirar cómo siguen evolucionando sus cervezas y preguntar: ¿en qué están las cervecerías artesanales californianas?

Un poco de historia

Hasta hace poco, no más de dos o tres años, uno simplemente no encontraba cervezas artesanales en los restaurantes, bares y supermercados de Chile. Sólo estaban las marcas masivas de CCU o Cervecería Chile, empresas que todavía ejercen un dominio casi total del mercado local.

Ahora, en cambio, existe un pequeño boom de las cervezas alternativas, el cual ha sido liderado por cinco o seis cervecerías artesanales, las cuales han logrado cierta presencia y distribución. Tal vez hay otras 80 cervecerías nuevas, aun más pequeñas, que están tratando de hacerse notar. Entre todas, no abarcan mKevin Szotás del 0,4% del mercado nacional, pero es un segmento que crece a más de 100% anual.

Y hasta hace 30 ó 40 años, tampoco existían muchas cervecerías en EE.UU. Sólo habían lagers industriales y unas cervezas mexicanas importadas en los ‘80, con no más de 50 cerveceras en todo el país. El mono, o duopolio, cervecero nacional estadounidense había eliminado toda la competencia. En ese momento empezaron a brotar cerveceras gringas chicas. Esos emprendedores (muchos desde el garage de su casa) pensaban que la ausencia de variedad significaba un nicho y oportunidad de negocio. Ahora, nos pasa lo mismo en Chile.

De hecho, al planificar SZOT miramos atentamente dos cervecerías exitosas de California, Anchor y Sierra Nevada, para definir nuestro portafolio inicial de cinco cervezas: una pale ale, una amber ale y una stout (inspiradas en las cervezas de Sierra Nevada) y una lager (la Rubia al Vapor, inspirada en la Anchor Steam). La Strong Ale fue una volada propia, pero tal vez pariente, en menor grado de alcohol, de la Big Foot Barley Wine de Anchor.

Así, algunas cerveceras artesanales californianas llevan una ventaja de casi treinta años a las chilenas. Por eso, es un buen punto de referencia para pensar en estrategias de negocio, ver qué conceptos fueron exitosos. Eso es tema para SZOT en nuestro desarrollo. Sin embargo, es claro que en Chile hay mucho trabajo de base por hacer todavía, tanto en nuestra empresa como en el “gremio” de cervecerías artesanales.

Las cervecerías craft (artesanales o microcervecerías) cuentan con más de dos mil 500 cervezas en EE.UU., y una participación de mercado que bordea el 6% ó 7% en ventas. Sin embargo, el problema para las cervecerías artesanales gringas es distinto al nuestro. Nosotros todavía tenemos que enseñar al consumidor las bondades de la cerveza artesanal. En EE.UU., craft es un segmento que aún sigue creciendo, pero las cerveceras gringas tienen el tema de hacerse notar entre tantas otras. Es cosa de mirar las góndolas de supermercados.

Supermercado Nugget, California
Góndola Supermercado Nugget, Vacaville, California.

BEVMO!, una cadena de licorerías (no hay nada parecido en Chile), es un buen ejemplo del éxito de la cerveza artesanal en California. Aquí su venta de cerveza es 50% craft y 50% masiva. Y también es notable que, a pesar de ser California un estado fuertemente vinícola, BEVMO! ofrece una tremenda selección de vinos de todo el mundo, no solo terroir californiano. Es interesante que tengan una mejor selección de vinos argentinos que chilenos. ¡Ojo! Chile, always surprising… NOT!

BEVMO
Góndolas de cerveza artesanal en BEVMO!

En California una simple pale ale ya no sirve para diferenciarse de los demás productores. Así que, a través de los años, muchas cerveceras adoptaron la solución sencilla y gringa: hacer su cerveza cada vez más fuerte ¡y botellas más grandes que las demás! (como los autos y camiones gringos, cada vez más grandes y más caballos de fuerza). Y todos andan en eso.

El tema del amargor

Me gusta mucho la nueva India pale ale (IPA) lupulada de Cerveza Capital. Pero en California su IPA sería considerada una pale ale. Y una versión suave. Nuestra Szot Pale Ale sería algo más al estilo inglés. Por ejemplo, la pale ale de Sierra Nevada, su caballo de batalla y una de las cervezas californianas más vendidas, le gana o empata a la IPA de Cerveza Capital en cuanto a lúpulo.

Si la versión californiana normal de pale ale es tan fuerte en amargor y lupulada que la chilena, ¿podrán imaginar como sería una IPA californiana, el estilo tradicionalmente con más lúpulo? Veremos a continuación.

La idea de esta columna no era comparar el statu quo de Chile versus California, pero es importante entender esa diferencia de definiciones –IPA en Chile sería pale ale en California– para empezar a hablar de tendencias.

Así que, nuevamente, ¿en qué andan los gringos en California con sus tres décadas de ventaja? Decidí estudiar los nuevos productos de algunos de los productores californianos más destacados.

¿Degustemos?

La segunda parte de esta columna la puedes leer acá.

-Kevin Szot, nacido en California en el siglo XX, es fundador de Cerveza Szot en Chile. Más detalles en www.szot.cl y Szot Microbrewery en Facebook.

Sobre el autor

Kevin Szot
Kevin Szot
Socio fundador y director de Tübinger / Cervecería Principal S.A.

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